DE ZONE VAN DE BRITSE TROEPEN

Ten oosten van de monding van de Orne ligt tegen de vlakte van Caen en de moerassen van de Dives een laagland dat de Duitsers met opzet in 1944 lieten vollopen. Op juist die plek moeten de mannen van de 6e Airborne van generaal Gale landen in de nacht van 5 op 6 juni. Hun belangrijkste taak bestaat uit het installeren van een stelling in deze zone om de linkerflank van de landingszone, de plek waar de geallieerde strijdkrachten bij dageraad hun aanval beginnen, te beschermen tegen Duitse tegenaanvallen.

Sommige groepen krijgen speciale opdrachten. Het 2e Ox & Bucks bataljon (Oxfordshire & Buckinghamshire Light Infrantry) van majoor Howard, gedropt door zes zweefvliegtuigen, moet de twee bruggen van Ranville en Bénouville, over achtereenvolgens de Orne en het kanaal, intact innemen. Deze bruggen zijn de enige oversteekpunten tussen Caen en de zee. Via deze bruggen kunnen de op Sword Beach gelande eenheden snel de luchtlandingstroepen versterken. Deze gewaagde aanslag begint kort na middernacht en slaagt zonder grote moeilijkheden.

Op hetzelfde moment moeten een aantal bruggen over de Dives en de zijrivier de Divette vernietigd worden om een snelle tussenkomst te verhinderen van de eenheden van het XVe Duitse leger die gelegerd zijn aan de oostkant van de rivier. Het dolle avontuur van majoor Rosevere en zijn mannen die in hun jeep door het dorp Traorn scheurden en vervolgens de brug van Saint-Samson opbliezen, staat gegrift in menig geheugen.

Ondertussen krijgt het parachutistenbataljon van luitenant-kolonel Otway de opdracht de batterij van Mereville in te nemen. Deze bunker zou flinke schade kunnen aanbrengen op de dichtstbijzijnde landingsstranden. De aanval gaat van start, ondanks dat een aantal soldaten op het appel ontbreken. Na een woest gevecht, dat slechts weinig overlevenden aan Duitse zijde nalaat, is de stelling ingenomen. Ondanks dat het geschut van de batterij een kaliber lager lag dan verwacht, bespaarde de wanhopige aanval van de parachutisten van het 9e bataljon talloze levens op Sword Beach.

Intussen is het grootste deel van de 6e Airborne kort voor 1 uur ‘s ochtends geland op Normandische bodem, helaas niet zonder haperingen. Veel mannen zijn verdwaald, anderen vielen midden in het moeras. Ranville, ingenomen tegen 2.30 uur, is het eerste bevrijde dorp van Frankrijk. Even later voert een tweede golf zweefvliegtuigen nieuwe troepen en zwaar oorlogstuig aan. En andere golf volgt later op de dag.

Om de eerste Duitse tegenaanvallen te kunnen weren, wordt snel een verdedigingszone opgesteld rond de bruggen van Bénouville en Ranville. De eerste versterking vanaf Sword Beach arriveert daar aan het begin van de middag en legt het contact met de parachutisten van de 6e Airborne.